SETI 的历史 - 1

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<资料来源:Part 1: A Signal from the Stars>


第1章:星际传来的信号

那是在 1967 年的夏天,剑桥的射电天文学研究生 Jocelyn Bell 糟糕的一天。作为博士论文的一部分,她正在控制一台新的射电望远镜,扫描天空搜索太阳系内的闪烁和类星体的信号。虽然研究工作进行的很顺利,但是一些无法解释的“杂音”总是出现在她的图表上。起初,贝尔和她的导师,Tony Hewish,认为那信号一定是某种地球的无线电干扰,因为这样的干扰在射电天文学中很普遍。但是当他们试过所有的方法之后,Bell 和 Hewish 无法消除那些信号。它可能来自于银河系的某个地方。


随着进一步的分析,他们发现了这个信号的更多的不平常的东西:它按照准确而固定的间隔振动,3 秒和 2/3 秒的间隔。在银河系中什么样的无线信号源才能发送如此准确和精确的信号呢?在 1967 年,还没有人知道,所以研究者们开始怀疑这个信号源根本就不是自然的信号源。难道他们接收到了来自一个外星文明的发射信号吗?半开玩笑地,他们开始在称这个信号源为“LGM”,意思是“小绿人(Little Green Men)”。


在剑桥无线电望远镜旁的 Jocelyn Bell
图片提供:“大耳朵”观测站

随着这个词的传播开来,越来越多的天文学家开始聚集到剑桥的天文台。为了满足大家不断增长的兴趣,Jocelyn Bell 不得不花费越来越多的时间来跟踪这些奇怪的信号,并搜索其他类似的信号。她并不感到高兴。“这就是那时候的我”她回忆道,“当我正试图利用新的科技来获得博士学位的时候,那些无聊的小绿人却选择了我的天线和频率来与我们交流!”


LGM 信号的产生和外星文明没有任何关系。在一年之内又发现了一些相似的脉冲。公认的,它们的源是快速旋转的中子星,恰当地说应该叫“脉冲星”。


放射性的中子星是非常没有希望参搜索智慧生命的地方。然而,Bell 和 Hewish 开始认真地思考着他们的信号是来自外星世界的可能性,而这也并不让人觉得惊奇。毕竟,整个 60 年代是所谓“太空时代”的顶峰。离苏联的人造地球卫星发射成功只有 10 年的时间,宇航员们在太空中开拓着新的道路,并且互相都想胜过对方。不载人的太空任务已经准备发射到其他的行星,而登陆月球的呼声也达到了顶峰。普通大众的幻想里面也都渗透着太空探索的色彩,象“星际迷航(Star Trek)”和“迷失在太空(Lost in Space)”这样的电视剧占据了电视广播。在这样的环境中,我们的射电天文学家开始认为他们所发现的信号是来自其他世界智慧生命的想法是令人惊讶的吗?


也许,更加意味深长的是,搜索外星文明也越来越受到科学上的重视。感谢那些数量不多但也在不断增加的科学家和工程师,他们专注于搜索天空中的外星信号,使得谈论在另一个世界的高级文明不再成为科幻小说迷们的专利。通过利用可利用的最先进的科技和世界上主要的天文学家们的支持,搜索地外智慧生命(SETI)已经成为了合法的科学事业。


当 Bell 和 Hewish 在考虑他们的信号的来源的时候,他们不需要考虑的更多。就在他们研究的射电天文领域里,SETI 是一个重要并且在不断成长的存在。如果他们没有想知道他们碰巧发现的外星信号是否就是他们的同伴所热切寻找的,那才是令人惊讶的事情。


这样的变化是如何发生的?科幻小说中的素材是如何变成了真实存在的科研项目的主角?


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