SETI 的历史 - 12

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<资料来源:SETI Goes to Washington>


第12章:SETI 到华盛顿

Carl Sagan
图片提供:行星协会

MOP 的路途从一开始就不平坦,早在 1979 年参议员 William Proxmire 就把这个项目列入了他那臭名昭著的金羊毛奖,这个奖专门颁发给那些浪费联邦政府财政的研究项目。1982 年,Proxmire 实际上已经通过一项法案修正切断了 MOP 的所有联邦资金来源,并且威胁要终结整个项目。该威胁最终通过 Carl Sagan 及时的介入给逆转过来,他和这位参议员进行了私下的会面,并成功说服他 SETI 是物有所值的项目。Sagan 然后还拿出了由许多世界知名科学家为了支持 SETI 项目而写的请愿书,这其中包括了七位诺贝尔奖得主。Sagan 的努力使 NASA 的 SETI 项目得以走上轨道并一直持续运行了十年。


1992 年 10 月 12 日,哥伦布在新世界登陆 500 周年之际,NASA 的两个搜索项目最终正式启动。Ames 的搜索通过一个 305 米直径的射电望远镜(世界上最大的碟状天线,位于波多黎各)来对 800 到 1000 颗恒星进行扫描。而 JPL 对整个天空进行搜索时使用的则是位于莫哈维沙漠里 Goldstone 的深空通讯设施(Deep Space Communication Complex)中的 34 米碟状天线。这些搜索也有了新的 NASA 称号 - 高分辨率微波调查(High Resolution Microwave Suvery,简称 HRMS)。


阿雷西波射电望远镜的视图
位于波多黎各的阿雷西波射电望远镜的 300 米(1000 英尺)碟状天线,SETI@home 的数据就是从那里获取的,之后的重新观测也是在那里进行。图片提供:NSF 资助的 NAIC - 阿雷西波观测站

两个搜索项目都使用了当前最先进的技术。其中特定目标搜索所分析的是 1GHz 到 3GHz 之间的窄带信号。为了达到这个目标,它的多通道频谱分析器将分析每个时刻的一个 20 MHz 的带宽,并把它分解为两千万个 1Hz 的通道,然后在 1 到 28Hz 之间寻找信号。


而 JPL 的搜索是对整个天空从 1GHz 到 10 GHz 之间的频率进行扫描,这中间 9GHz 大的带宽是通过宽带频率分析器来分析的,该仪器可以同时对 320MHz 的带宽进行扫描,并把它分解为 1600 万个 20Hz 宽的通道。该搜索会对整个夜晚的天空分为 25000 个小块。如果我们还记得 15 年前大耳朵的搜索只能同时扫描 50 个通道,我们就会对这十来年相关的技术进步有更直观的感受。


参议员 Richard Bryan


然后,仅仅在启动后一年之久,两个搜索项目就都突然地、不可逆转地中止了,直接原因是最近一波的议会预算缩减。这回针对联邦政府在 SETI 上的支出提出抗议是来自内华达州的参议员 Richard Bryan。他说:“这场寻找火星人的游戏该结束了,时至今日,几百万纳税人的钱已经花出去,而我们却连一个小绿人也没有见着。没有一个火星人对我说过要支持我的竞选,也没有一艘飞碟来申请美国联邦航空局(FAA)的飞行执照。”


历经 23 年,花费了 6 千万美元,实际运行不到一年,NASA 的 SETI 项目还是出乎意料的结束了。不管怎样,虽然史上最有雄心的 SETI 搜索项目的最终结果让 SETI 爱好者们很失望,但现在可以说 HRMS 的努力并没有白费。NASA 所拥有的大量资源帮助项目在技术上取得了显著的进步,如果没有 NASA,要取得这些技术进步是相当困难的。另外,Ames 的特定目标搜索中所使用的设备并没有浪费,而是转交给了由私人提供资金的 SETI 研究所。研究所之后就启动了自己的特定目标搜索项目,也就是“Phoenix 项目”。


虽然 NASA 的 SETI 项目没有完成,却完全改变了 SETI 的面貌。和之前一些搜索项目相对业余的努力相比,SETI 变成了一项由专家主导、使用现有的最先进的技术的事业。NASA 介入后,搜索的范围和复杂度都提高了一个数量级。虽然 NASA 不再是 SETI 的积极参与者,但所有现存的 SETI 项目在各个方面都深受其影响。


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